Astrobiologi

Vi är INTE ensamma…

… hävdar Dirk Schulze-Makuch & David Darling i deras färska bok We Are Not Alone – Why we have already found extraterrestial life.

Schulze-Makuch är astrobiolog på Washington State University. Vad pysslar då en astrobiolog med? Jo, astrobiologer forskar och undersöker möjligheterna för liv på andra himlakroppar än Jorden. Och eftersom vi jordbor ännu inte knäckt gåtan på hur man med rymdfärjorna färdas fortare än ljuset begränsar sig astrobiologernas sökande till vår allra närmsta granne – Mars.

Bokens underrubrik lyder ”Varför vi redan funnit utomjordiskt liv”. Det är nu inte intelligenta utomjordiska varelser som S-M&D menar. Utan utomjordiskt liv ska i detta sammanhang tolkas på en mer mikroskopisk nivå.

I början av boken frågar man sig om livet här på jorden är unikt för universum? Och om det finns liv på andra himlakroppar – vad rör det sig då om för slags liv? Jag skulle tro att många vetenskapsmän blev besvikna när de första riktiga närbilderna på Mars sändes tillbaka till Jorden. Den röda planeten visade sig vara en ödslig öken. Varken växtlighet eller rinnande vatten syntes på negativen. När de första marslandarna nådde planetens yta hoppades man kanske i alla fall på att proverna som togs där och skickades tillbaka till Jorden skulle avslöja att åtminstone livets minsta byggstenar fanns vilande i den röda sanden.

Det är en intressant bok och svaren på vad proverna från Mars egentligen avslöjat är fortfarande öppna. Den bästa delen av boken är redogörelsen för hur NASA tolkat proverna och författarna förklarar hur vetenskapsmännen som planerat och utfört månlandarnas bravader bråkat och käbblat i kulisserna.

Idag står det klart att liv är tufft. På jorden har livets minsta molekyler hittats på de djupaste havsbottnar – vid öppningar till stekheta källor. Även i isen på de kallaste delarna av Antarktis finns aktiva livsorganismer. Att Mars kyla och syrefria atmosfär skulle stå i vägen för liv finns inte längre på kartan. Även på Venus och Jupiters och Saturnus månar söker astrobiologerna numera efter liv.

Sökandet efter liv i universum har kommit en liten bit på väg och boken avslöjar att det bara är en tids- och teknikfråga innan man har samlat ihop tillräckligt med bevis för att krossa myten om att liv bara uppstått av en slump på vår ensliga Jord. Den naturliga följdfrågan – hur långt steget är från liv på molekylär nivå till liv förpackat i varelser med annan fysiologi än vi människor och om dom turistar runt i universum i tefat – får man läsa om i någon annan bok.